Memorial Day: un llamado a la unidad nacional para la dignidad de los caídos en combate

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Cada último lunes de mayo tiene lugar en Estados Unidos lo que conocemos como Memorial Day, un holiday dedicado a los hombres y mujeres que han fallecido sirviendo a la nación en las fuerzas militares.

A lo largo de la historia, el Memorial Day se ha establecido como una fecha importante en la cultura popular americana: muchos de los aspectos identitarios del país se han caracterizado por la presencia de símbolos militares.

Durante la jornada, se rinden homenajes militares a los caídos en guerra. En los cementerios nacionales se ponen banderines americanos y, a lo largo y ancho de todo el país, se organizan eventos conmemorativos y actos simbólicos para enaltecer la figura de las fuerzas armadas.

Historia

Aunque en el país existen actualmente dos festividades federales relacionadas con la conmemoración de las fuerzas armadas (Veterans Day y Armed Forces Day), el Memorial Day se distingue de ellas porque está orientado a rendir honra y dignidad a los muertos en combate.

El surgimiento de la celebración, más que a un hecho puntual, responde a un fenómeno y a una práctica de vieja data entre los militares estadounidenses. No obstante, todavía en el presente, se debate sí la práctica surgió en un espacio geográfico determinado o, incluso, en una época localizable.

Estas cuestiones son materia de investigación para la Academia estadounidense. Sin embargo, se sabe que la tradición de honrar la tumba y lugares de descanso para los caídos en guerra con elementos decorativos apareció en la época de la Guerra Civil.

Esto porque durante la Guerra Civil (que concluyó en 1865), el conflicto con más perdidas humanas en la historia del país, se requirió del establecimiento de los primeros cementerios nacionalmente administrados.  

Por otro lado, en 1869, más exactamente, el 5 de mayo, el General John A. Logan, promotor de una organización en pro de los veteranos de la Guerra Civil División Norte, propuso la constitución de un día de conmemoración para los fallecidos:

“El 30 de mayo de 1868, se destina a colocar flores o a decorar las tumbas de los camaradas que murieron en defensa de su país durante la rebelión tardía, y cuyos cuerpos yacen ahora en casi todas las ciudades, aldeas e iglesias de los pueblos del país”. La fecha fue denominada Decoration Day.

Conforme avanzó el tiempo, el legado del Decoration Day se mantuvo presente y fue obedecido, principalmente, por las población norteñas. Así mismo, y por la inserción del evento en la sociedad, lo que hoy conocemos por Memorial Day siguió siendo advertido los 30 de mayo de cada año. Esto hasta el periodo de la Guerra Fría, cuando, en 1968, el Congreso aprobó la Uniform Monday Holiday Act y confirmó el alcance federal del holiday.

La ley cambió la fecha al último lunes de cada mayo, principalmente, por la conveniencia de dar a los empleados federales un puente largo, es decir, tres días de descanso.

Impacto

Quizá el acto de solidaridad más significativo de la jornada del Memorial Day es el National Moment of Remembrance: a las 3:00 p.m. en punto, todos los habitantes de Estados Unidos son llamados a la unidad, en donde se deben suspender toda clase de actividades por un minuto, a modo de rendición de respeto hacia los caídos en guerra.

Por otra parte, es común que se realicen desfiles, en donde el foco de atención son los miembros de los organismos de seguridad e integrantes de organizaciones de veteranos. Los desfiles más populares se desarrollan en New York y Washington D.C.

Por supuesto, el mensaje detrás del Memorial Day es una invitación a la cohesión social, a la congregación y al respecto por las figuras patrias, entre ellas, los miembros de las fuerzas militares, que luchan en representación de la sociedad americana.